Mediante el Explorador del Límite Interestelar de la NASA, también conocido como IBEX, los astrónomos detectaron una extraña estructura en forma de cinta que bailaba entre nuestro sistema solar y el resto del espacio interestelar.

El descubrimiento de esta cinta por IBEX, fue una de las primeras incursiones de los científicos para comprender más sobre nuestra heliosfera. Hasta ahora no se conocía, porque es invisible tanto para telescopios como para el ojo humano. Se trata de un escudo en forma de burbuja formado por los vientos solares.

Por primera vez sabemos dónde están los límites de nuestra heliosfera. Este hito marcará el inicio de una nueva era de exploración heliofísica. Hay varias misiones espaciales planificadas al respecto, que nos podrían ayudar a comprender mejor la rotación del Sol y las eyecciones de masa coronal.

Un estudio publicado en Astrophysical Journal este verano mapeó todo el límite de este escudo. Los datos recopilados se pueden usar para marcar el inicio de una nueva era de exploración heliofísica. El científico del Laboratorio Nacional de Los Álamos en Nuevo México (EE. UU.) y autor principal del estudio, Daniel Reisenfeld, afirma: «La mayoría de los instrumentos que detectan partículas en el espacio detectan partículas cargadas». Pero IBEX es único.

El sistema detecta átomos neutros en energía, o ENA, iones que originalmente provienen del Sol. Estos chocan con los electrones interestelares, neutralizándolos. Estos átomos se pueden encontrar por todas partes del espacio, y la observación de los flujos de ENA a lo largo del tiempo puede ser una poderosa herramienta de obtención de imágenes.

El mapeado de la heliosfera

Utilizando los datos de ENA recopilados por IBEX, que trazó solo un ciclo solar de 11 años, el tiempo entre cambios en el campo magnético del Sol, los investigadores construyeron un mapa tridimensional de toda la heliosfera. Esta capa protege a la Tierra y a otros planetas de la radiación dañina.

La Tierra es bombardeada por rayos cósmicos galácticos continuamente. Estos rayos pueden afectar sutilmente a los aviones que vuelan cerca de los polos. Esto es muy frecuente en los viajes de larga distancia entre Europa o Asia y Estados Unidos.

Muchos de los modelos físicos que se están desarrollando en este momento se basan en los descubrimientos de la misión IBEX. No es solo experimental, se utilizará para un propósito real», afirma el profesor de ciencia espacial Nikolai Pogorelo en la Universidad de Alabama en Huntsville (EE. UU.).

Aunque el mapa de Reisenfeld no es un modelo exacto de la heliosfera, es un punto de partida para otras misiones solares. El Centro Marshall de los Vuelos Espaciales de la NASA ya está haciendo planes para Solar Cruiser. De hecho, ya han comunicado que lanzarán una misión IMAP en 2025.

Los científicos ya han mapeado la vista desde una nave espacial que orbita alrededor del Sol. Lo objetivos del Solar Cruiser se centran en la predicción del clima espacial y permitir el mapeo tridimensional durante la próxima década, como lo ha hecho IBEX.

Según el científico del programa de la división de heliofísica de la NASA, Roshanak Hakimzadeh, el proyecto podría ayudar a los astrónomos a aprender más sobre la rotación del Sol y las eyecciones de masa coronal, o CME, poderosas erupciones de plasma en la superficie del Sol.

La vela cósmica más grande jamás lanzada

Mientras que las naves espaciales tradicionales usan combinaciones de hidrógeno líquido y gas hidrógeno, Solar Cruiser utilizará la tecnología de vela solar. Cuando lo suelte el IMAP, se impulsará entre las estrellas usando la presión de la radiación solar. Con 1.700 metros cuadrados, será la vela cósmica más grande jamás lanzada.

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Otro ejemplo de mapeado de energía solar

La Universidad de Southampton también ha empleado el mapeado de energía solar pero con fines más terrestres. Estos cientificos han desarrollado un mapeado de las ubicaciones globales de los principales sitios de energía renovable. Su aporte es utilizarlo para evaluar el impacto ambiental.

Estos investigadores ingleses han publicado en la revista Nature Scientific Scientific un mapeado de energía solar y energía eólica a nivel mundial. Este informe muestra dónde se encuentran los parques solares y eólicos en todo el mundo. Un análisis sencillo permite conocer la densidad de infraestructura en diferentes regiones del planeta. También permite el análisis de la producción de energía aproximada. Es el primer conjunto de datos global de acceso abierto de sitios de generación de energía eólica y solar.

La información geoespacial sobre renovables

Aunque los planificadores mundiales prometen más espacio limitado del planeta para la energía eólica y solar. Los gobiernos luchan por mantener información geoespacial sobre la rápida expansión de las energías renovables. La mayoría de los estudios existentes utilizan la idoneidad de la tierra y datos socioeconómicos para estimar la extensión geográfica de tales tecnologías. Sin emabrgo, este tipo de estudios aportan datos más sólidos y están disponibles públicamente.

La utilidad del mapeado de energía solar

Si bien trae muchos beneficios ambientales, la energía solar y eólica también puede tener un efecto adverso a nivel local en la ecología y la vida silvestre. Los investigadores esperan que al mapear con precisión el desarrollo de las granjas puedan proporcionar una idea de la huella de la energía renovable en los ecosistemas vulnerables y ayudar a los planificadores a evaluar tales efectos.

Los autores del estudio usaron datos de OpenStreetMap (OSM), un proyecto de mapeo global colaborativo de acceso abierto. Extrajeron registros de datos agrupados etiquetados como ‘solar’ o ‘eólico’. Después hicieron una referencia cruzada con conjuntos de datos nacionales seleccionados para obtener una mejor estimación de la capacidad de energía y crear sus propios mapas de sitios de energía solar y eólica.

Los datos muestran el dominio de Europa, América del Norte y Asia Oriental del sector de las energías renovables. Los resultados se correlacionan extremadamente bien con estadísticas oficiales independientes de la capacidad de energía renovable de los países.

Este estudio representa un hito real sobre lo que está ocurriendo en la revolución mundial de la energía verde. Debería ser un recurso invaluable para los investigadores en los próximos años. Permite actualizarse con la información más reciente en cualquier momento. Esto favorecerá los cambios en esta industria de rápida expansión.

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